ジョン・ダニング 『死の蔵書』

ジョン・ダニング 『死の蔵書』 ハヤカワミステリ文庫(1996)

Booked To Die
世の中には古本愛好家といわれる人たちがいて、だれだれの初版本がどうとか、著者サインが入っているかどうかとか、いろいろと基準がちゃんとあり、古本が相当な値段で取引されているようだ。

私(乙山)はそういう、物質としての本を愛好する趣味はあまり持ち合わせておらず、もっぱら本の「内容」を愛好している。
それゆえ、由緒正しく書店で本を購入することもあるけれど、恥ずかしながらブック・オフとか大型古本販売店などで本を買うこともわりとあるし、図書館で借りて済ませることも多い。

さて本書は、安値で山積みとなって売られている本の山から「お宝」を発見し、価値を知っている古本屋に売って儲ける「掘り出し屋」が、何者かに殺されてしまうところから話が始まる。

事件の捜査を担当するのがクリフォード(クリフ)・ジェーンウェイ刑事だが、彼自身相当な読書家であり、また価値のある古本の蔵書を持つ、古本愛好家であるという設定。かといって、ジェーンウェイはたとえばファイロ・ヴァンス(ヴァン・ダインの推理小説に登場する典型的なインテリ探偵)のようなタイプではなく、ボクシングも経験しており、フィリップ・マーロウとまではいかないが、もうハードボイルドといってもいいくらいの風情が全編に漂っている。

宿敵である街のチンピラに付きまとわれている女性を助けようとして、ジェーンウェイ刑事はチンピラと一対一の殴り合いを果たし、相手を打ちのめしてしまうタフガイなのだ。ただし、それが原因となってチンピラに告訴され、警察を退職することになってしまう。警察を退職したジェーンウェイは、かねて夢見ていた古本家業を本格的に始めることになる。デンヴァーに古本屋を開業し、まじめな若い女性店員を雇うことができ、玄人はだしの知識と目利きが幸いして、ジェーンウェイの古本屋は軌道に乗り始めるのだが……

捜査上で浮かび上がった大物古書店経営者、リタ・マッキンリーにジェーンウェイは惹かれてゆく。彼女の自宅にある蔵書を見るため店を離れている隙に、女性店員とジェーンウェイに話があるといっていた掘り出し屋が殺されてしまい、ジェーンウェイは古本屋を一時休業、独自に捜査を開始する。本書の解説によると、作者は実際に古書店を経営した経歴を持つ人で、そのときの経験が本書の執筆時に遺憾なく発揮されているようだ。その世界の内情を知っている人でなければ、なかなかこうは書けないだろう。

それにしても、物体として希少価値を持つ本を見抜く慧眼もさることながら、出てくる本の質と量には圧倒されてしまう。その他、音楽関係などもあわせて固有名詞が頻出する本だが、それらを別に知らなくても本筋には関係なく楽しめる。なんといっても、ちょっとハードボイルドな古本好きのインテリ刑事、ジェーンウェイの魅力が、ページをめくらせているのだから。
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